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Alain PROST

Name: Alain PROST
Nationality: French
Date of birth: 24 February 1955 – Saint-Chamond, France


Along with Elio de Angelis and Ricardo Patrese, Alain Prost is probably the person who best represents a pivotal period in international Karting: the time when, little by little, this discipline began to be considered as a school for future Motorsport champions. Like the two Italians it was in the early 1970’s that Alain Prost made his débuts behind a steering wheel.

However, nothing predestined the Frenchman to become a racing Driver. Alain was a football fan and dreamt of becoming a gym teacher. It was however not the destiny that life had in store for him. In spite of having an arm in plaster he nonetheless won an improvised race during his holidays in an entertainment park near Cannes, and for the youngster from Saint-Chamond it was a revelation: he knew his life would never be the same again. “This sport was for me”, he subsequently said. “It is a feeling that is quite hard to explain but it is great to put your finger on what suits you perfectly.”

Young Prost then saved every franc to buy his first second-hand kart. But the latter was not in the first flush so it was with borrowed equipment that Alain entered in 1971 his first official race… and won it! What came next has become history. Thanks to multiple supports, Alain participated in more and more races in France and even abroad. In those days he distinguished himself from his fellow competitors by his very smooth driving style. Although not the most spectacular and even sometimes giving the impression that he was not fast, Prost already knew that timekeeping is the only judge – it never lies. A true perfectionist always searching for the ideal set-up and for the purest racing line, the Frenchman also revealed in Karting another aspect of his personality: his capacity for analysis. For example when he took part in the 1973 European Junior Championship; Prost chose to play it regular and avoided the collisions of an excited field. And it was a successful approach as at the end of the day he donned the European crown! The racer who would later be nicknamed “The Professor” had just given his first lesson. Funny anecdote: on this same day, 1st July 1973, a 13-year old Brazilian prevailed in his very first kart race. His name was Ayrton Senna…

Besides his European Junior title, it was in his own country that Prost built most of his list of Karting results. French Junior Champion in 1973, he landed the national championship for Seniors the following year. And indeed it was further to this victory that he received a grant to follow the course of the Winfield racing school and compete for the “Volant Elf” in 75. His win of the school’s “Volant” prize then opened the doors of Motorsport for him. After his French and European titles in Formula Renault and in Formula 3, Prost reached Formula One in 1980. He took 4 world titles (1985, 1986, 1989 and 1993) and his record of 51 Grand Prix wins would only be beaten by Michael Schumacher, another former Karting European Champion!

 

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Avec Elio de Angelis et Ricardo Patrese, Alain Prost est probablement celui qui représente le mieux une période charnière du karting international : celle à partir de laquelle le kart va peu à peu être considéré comme une école pour les futurs champions de l’automobile. Comme les deux Italiens, c’est au début des années ’70 qu’Alain Prost effectue ses premiers pas derrière un volant.

 

Pourtant, rien ne prédestinait le Français à devenir pilote de course. Passionné par le football, Alain rêvait de devenir professeur de gymnastique. Mais ce n’était pas le destin que la vie lui avait choisi. Vainqueur d’une course improvisée durant ses vacances dans un parc d’attraction près de Cannes, alors qu’il a pourtant un bras dans le plâtre, le jeune homme de Saint-Chamond a une révélation et sait que sa vie ne sera plus jamais la même. « C’était mon truc », racontera-t-il plus tard. « C’est un sentiment difficile à expliquer, mais c’est génial de mettre le doigt sur ce qui te convient parfaitement. »

 

Le jeune Prost économise alors chaque franc pour pouvoir s’offrir son premier kart d’occasion. Mais celui-ci n’est pas de première jeunesse... C’est donc avec un matériel emprunté qu’Alain dispute, en 1971, sa première course officielle… qu’il remporte ! L’histoire est en marche. Grâce à de multiples soutiens, Alain participe à de plus en plus de courses en France et même à l’étranger. À l’époque, il se distingue de ses adversaires par son style de pilotage, tout en finesse. S’il n’est pas le plus spectaculaire et donne même parfois l’impression de ne pas être rapide, Prost sait déjà que le seul juge est le chronomètre. Et celui-ci ne ment jamais. Véritable perfectionniste, toujours en quête du réglage optimal et de la trajectoire la plus pure, le Français révèle aussi en karting une autre facette de sa personnalité : sa capacité d’analyse. Ainsi, lorsqu’il participe au Championnat d’Europe Junior en 1973, Prost choisit de jouer la régularité et il évite les mauvais coups d’un peloton remuant. L’approche est payante : à la fin de la journée, c’est lui qui coiffe la couronne européenne ! Celui que l’on surnommera ensuite « Le Professeur » vient de donner sa première leçon. Détail cocasse : en ce même 1er juillet 1973, un jeune Brésilien de 13 ans s’impose dès sa première course en kart. Il s’appelle Ayrton Senna…

 

Outre son titre européen en Junior, c’est dans son pays que Prost a bâti l’essentiel de son palmarès en kart. Champion de France Junior en 1973, il remporte le championnat national chez les Seniors l’année suivante. C’est d’ailleurs suite à cette victoire qu’il reçoit une bourse pour participer à l’école de pilotage Winfield et au Volant Elf durant l’année ‘75. Sa victoire dans le Volant lui ouvre alors les portes de l’automobile. Après des titres français et européens en Formule Renault et en Formule 3, Prost accède à la Formule 1 en 1980. Il y décrochera 4 titres mondiaux (1985, 1986, 1989 et 1993) et son record de 51 succès en Grand Prix ne sera battu que par Michael Schumacher, un autre ex-champion d’Europe de karting !