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Ayrton SENNA

Name: Ayrton SENNA (Da Silva)
Nationality: Brazilian
Date of birth: 21 March 1960 - Sao Paulo, Brazil
Date of death: 1 May 1 1994 - Bologna, Italy

When in 1994 a journalist asked him who he felt had been his toughest opponent, Ayrton Senna replied: “You don’t know him; his name is Terry Fullerton and I fought against him in Karting.” A few years before, after his first Formula One world title, the Brazilian had already stated in a press conference that his biggest regret was that he had “never won the World Karting Championship”. These two anecdotes alone demonstrate to what extent Karting had a major influence on the champion whom the fans still call “Magic Ayrton”.

A genuine natural talent, Ayrton Da Silva (he did not immediately use the name of Senna, which was his mother’s) quickly demonstrated how incredibly fast he was behind a steering wheel, initially to his close relations, notably in a kart manufactured by his father. And Ayrton impatiently waited until he was 13 years old before he was at last allowed to enter his first official race. And on 1st July 1973 the newcomer landed victory at the Interlagos track – it was the first of a long series. Unbeaten throughout his maiden competition season, Ayrton broadened his sphere of activity: the regional races were rapidly followed by national and international events, and in 1977 he won the South American Championship, his first major title. This convinced him that he had to go to Europe in order to challenge the best Drivers of the discipline. His team was DAP, the make dear to the Parrilla brothers, Angelo and Achille.

Finishing in 6th place his first World Championship, organised at Le Mans in 1978, the young Brazilian was back with a vengeance in 1979. On the Portuguese Estoril track, Senna believed that he had at last found his racing grail by winning the third final. However, although he finished with the same number of points as Peter Koene, it was the Dutchman who was declared champion pursuant to an article of the regulations. In a further attempt to get the world crown, Ayrton Senna competed in the World Championship at Nivelles in 1980 and once again… he ended up as runner-up behind another Driver from the Netherlands, Peter De Bruijn. Entered yet again in the 1981 and 82 World Championships, he was penalised by his lack of running in a kart and had to be content with finishing 4th and 14th.

In those days, Ayrton was indeed accomplishing a meteoric rise in single-seaters. Stringing together titles in Formula Ford, Formula Super Ford and Formula 3, he got a seat as a Grand Prix Driver in 1984. This was the start to an awesome career in Formula One which, before his tragic crash in 1994, led him to three World Champion titles obtained in 1988, 1990 and 1991. But in the eyes of Ayrton a world crown was missing from his list of exploits…

 

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Lorsqu’un journaliste lui demanda en 1994 quel était pour lui l’adversaire le plus coriace, Ayrton Senna répondit : « Vous ne le connaissez pas. Il s’appelle Terry Fullerton et je l’ai affronté en Karting. » Quelques années auparavant, après son premier titre mondial en Formule 1, le Brésilien avait déjà estimé lors d’une conférence de presse que son plus grand regret était « de ne jamais avoir été Champion du Monde de Karting ». Ces deux anecdotes démontrent à elles seules à quel point le Karting a eu une influence prépondérante sur celui que ses fans appellent encore « Magic Ayrton ».

 

Véritable talent naturel, Ayrton Da Silva (il n’employa que plus tard le nom de Senna, qui était celui de sa mère) n’a pas attendu longtemps avant de démontrer son incroyable pointe de vitesse derrière un volant. À ses proches, tout d’abord, entre autres sur un kart fabriqué par son père. Mais Ayrton attend impatiemment ses 13 ans pour enfin être autorisé à disputer sa première course officielle. En ce 1er juillet 1973 sur la piste d’Interlagos, le nouveau venu remporte la victoire. Celle-ci ne sera que la première d’une longue série. Invaincu lors de sa première saison en compétition, Ayrton élargit son champ d’action, et aux courses régionales ont rapidement succédé les épreuves nationales et internationales. En 1977, il gagne d’ailleurs le Championnat d’Amérique du Sud, son premier titre majeur. Cette fois, il en est convaincu : il doit se rendre en Europe pour y affronter les meilleurs Pilotes de la discipline. Son équipe sera la DAP, chère aux frères Parrilla, Angelo et Achille.

 

Sixième de son premier mondial, au Mans en 1978, le jeune Brésilien revient avec la rage de vaincre en 1979. Sur la piste portugaise d’Estoril, Senna croit avoir décroché son graal en remportant la troisième finale. Mais il termine à égalité de points avec Peter Koene et, selon l’application d’un point du règlement, c’est le Néerlandais qui est déclaré champion. Dans une nouvelle tentative de ceindre la couronne mondiale, Ayrton Senna dispute le Championnat du Monde à Nivelles en 1980. Mais, cette fois encore, il échoue à la deuxième place derrière un autre Néerlandais, Peter De Bruijn. À nouveau inscrit aux mondiaux de 1981 et 1982, il paie son manque de roulage et doit se contenter des 4e et 14e places.

 

À la même époque, Ayrton fait en effet une ascension météorique en monoplace. Enchaînant les titres en Formule Ford, Formule Super Ford et Formule 3, il obtient sa place de Pilote de Grand Prix dès 1984. Le début d’une formidable carrière en Formule 1 qui, avant son décès tragique en 1994, le conduira vers trois titres de Champion du Monde décrochés en 1988, 1990 et 1991. Pourtant, aux yeux d’Ayrton, une couronne mondiale manquait toujours à son palmarès…